Retornou ontem para a Terra, uma espaçonave secreta do governo americano, a X-37B, fabricada pela Boeing. A nave espacial se destaca por ser totalmente autônoma, descartando assim a presença de humanos e podendo ser controlada diretamente de uma base terrestre.

O pouso realizado foi  totalmente autônomo, a espaçonave recebeu apenas um comando para pousar na Terra que também englobou a pista de pouso. O resto do processo foi realizado por cálculos independentes da X-37B e informações pré enviadas, como a sequência de voltas após reentrar na atmosfera terrestre.

No total  X-37B passou 718 dias orbitando a Terra sem parar, um valor próximo de dois anos. O veículo tem cerca de 8,8 metros de comprimento e 2,9 m de altura, com uma envergadura de apenas 4,6 m. O desenho é bem semelhante a da famosa Space Shuttle, porém as dimensões são menores, visto que se trata apenas de um veículo para cargas de pequeno porte.

Cápsula do foguete Atlas 5 com o X-37B. Foto – ULA

O compartimento do X-37B para transporte de cargas tem apenas 2,1 metros de comprimento por 1,2 metros de largura, com uma profundidade de 1,2 metros. A espaçonave é lançada do mesmo modo que um Space Shuttle, colocada na vertical junto com um foguete ela pesa no lançamento, 4990 quilogramas. A diferença é apenas o foguete utilizado, que nesse caso é um Atlas 5 com alterações.

O pouso é realizado em uma pista comum, de pousos e decolagens, com uma única tentativa, a pista utilizada é a mesma do conhecido Space Shuttle, a do Centro Espacial Kennedy, na Flórida. O avião espacial é projetado para operar em altitudes que variam de 177 a 805 km, sempre em órbita baixa. 

Space Shuttle pousando no Kennedy Space Center. Foto – NASA

A Força Aérea Americana planeja usar esse novo ônibus espacial que não depende de astronautas para lançamentos de algumas cargas espaciais, eles afirmam que o X-37B não é capaz de carregar artefatos nucleares. O X-37B também testa tecnologias reutilizáveis para o “futuro da América no espaço”, de acordo com a USAF.

Esse já é o quarto voo do X-37B, que completou 2086 dias no espaço. Dois veículos X-37B diferentes voaram um total de quatro missões, conhecidas como OTV-1, OTV-2, OTV-3 e OTV-4 (abreviação de Orbital Test Vehicle). O veículo OTV-1 explodiu em abril de 2010, porém ficou em órbita por 224 dias.

O veículo OTV-2 foi no espaço duas vezes, em março de 2011, para uma missão de 468 dias, e agora novamente com a quarta missão, que começou no dia 20 de maio de 2015 e terminou ontem (07/05), com 718 dias no espaço. A missão OTV-3 usou o mesmo veículo que voou a missão OTV-1, começou em dezembro de 2012 e terminou 674 dias depois.

Todas essas missões da espaçonave X-37B foram lançadas a partir da Base da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida. Enquanto porém os três primeiros pousaram na Base da Força Aérea Vandenberg, na Califórnia.

O próprio X-37B é derivado de um projeto da NASA que foi lançado em 1999, em 2004 o projeto foi transferido para a DARPA, famosa por projetos como o HAARP. Desde então o projeto da espaçonave X-37B está sendo tratado com sigilo total, e dirigido pelo Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea, com sede no Colorado, a espaçonave é construída pela Boeing.

 

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