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A primeira implementação de um dos estudos mais ambiciosos da NASA da atmosfera da Terra terá início por volta de Julho e Agosto. A missão, chamada de Tomografia Atmosférica, vai ser realizada a bordo de laboratório montado em um DC-8 da agência em uma viagem que irá durar 26 dias a partir do Pólo Norte até o Oceano Pacífico na Nova Zelândia e, em seguida, na ponta da América do Sul, passando pelo Oceano Atlântico e Ártico.

A missão no ar irá complementar os esforços baseados em satélites atuais da NASA para monitorar e compreender os principais gases da atmosfera terrestre, como o dióxido de carbono e ozônio. Além de validar as observações espaciais, a missão Tomografia Atmosférica, irá aumentar o alcance com medições finamente detalhadas de química atmosférica que são difíceis ou impossíveis de se fazer com um satélite.

“A melhor maneira de estudar a atmosfera é voar através dela e medir o máximo que conseguimos”, disse Dave Jordan, Gerente de Projetos da Ames Flight Research Center da NASA.

A missão irá medir mais de 200 gases, bem como partículas em suspensão na atmosfera sobre os oceanos. A equipe da ciência está tentando entender como gases de efeito estufa, como o metano, ozônio e partículas transportadas pelo ar são removidos da atmosfera. Isso irá definir os processos essenciais para a compreensão do clima da Terra, hoje e no futuro.

Uma aeronave DC-8 da NASA será carregado com 20 instrumentos científicos para medir a atmosfera em sua viagem ao redor do mundo. O DC-8, que tem o tamanho de um avião comercial de tamanho médio, fará uma série de descidas e subidas suaves, a fim de capturar o ar quente e úmido que está em cerca de 500 pés acima da superfície do oceano, assim como o mais frio, ar seco na sua altura máxima de 35.000 pés (10.670 metros).

A NASA quer entender como os gases alteram o comportamento da atmosfera em diversas regiões, de forma que seja possível estimar os locais mais danosos e os que mal são afetados pelo metano e CO2, seja pela distância dos centros urbanos ou correntes de ar. Analisar cada altitude também abre margem para saber como o ar poluído se comporta de acordo com o rarefação do ar.

De interesse primário são o metano e o ozônio troposférico, dois gases de efeito estufa que permanecem na atmosfera por semanas ou décadas – muito menos tempo que o dióxido de carbono. No entanto, espera-se que os efeitos de poluição do metano a curto prazo e o de formação do ozônio possam mudar o clima nas próximas décadas. Segunda a NASA, a poluição causada pelo metano é mais perigosa e danosa para a atmosfera que a causada pelo CO2.

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