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( Thomson Reuters Foundation) – Com “um dos empregos mais legais do mundo”, a operadora de rover da NASA, Vandi Verma, espera que o destaque das mulheres na última missão em Marte inspire uma nova geração a buscar carreiras em um setor tradicionalmente dominado por homens.

A colega de Verma, Swati Mohan, ganhou as manchetes em todo o mundo quando narrou a aterrissagem do Perseverance no Planeta Vermelho após sua perigosa descida pela atmosfera marciana.

“Isso definitivamente inspirou garotas em todos os lugares. Isso abriu a percepção das pessoas sobre quem pode ser engenheira espacial ”, disse Verma à Thomson Reuters Foundation antes do Dia Internacional da Mulher na segunda-feira.

O roboticista espacial está operando o Perseverance – o laboratório de astrobiologia mais avançado já enviado a outro mundo – enquanto ele percorre Marte em busca de sinais de vida microbiana ancestral.

“Eu realmente acho que tenho um dos empregos mais legais do mundo”, disse Verma, cujo interesse pelo espaço – como o de Mohan – foi alimentado por um amor de infância pela série de TV Star Trek.

“Quando Marte está visível no céu, você olha para aquele pontinho e pensa que agora há um robô lá fora, fazendo comandos que eu disse para ele fazer. Isso é muito selvagem. ”

Verma, que dirige veículos espaciais em Marte desde 2008, disse que a última missão ajudaria a responder a perguntas “que mudam o que sabemos sobre nosso lugar no universo”.

Nascida na Índia, Verma estudou engenharia elétrica no Punjab Engineering College em Chandigarh antes de se mudar para os Estados Unidos, onde obteve um PhD em robótica pela Carnegie Mellon University.

Quando ela ingressou na NASA em 2004, as engenheiras frequentemente se viam como as únicas mulheres na sala, disse ela. Mas as coisas estão mudando.

A NASA, que pretende levar a primeira mulher à Lua até 2024, tem como missão aumentar a diversidade. As mulheres representavam 34% da força de trabalho em 2019, ocupando 18% dos cargos científicos seniores, cerca do triplo do número de 2009, de acordo com a agência.

Verma disse que foi muito empolgante ver um número crescente de candidaturas de mulheres, acrescentando que equipes diversas levaram a um “pensamento mais criativo e inovador”.

Mas ela disse que há um longo caminho a percorrer para encorajar mais mulheres nas profissões STEM – ciência, tecnologia, engenharia e matemática.

Modelos de Papel:

A engenheira espacial britânica Vinita Marwaha Madill – fundadora da Rocket Women, que visa inspirar as mulheres a escolher carreiras em STEM – disse que os modelos são vitais.

“Você não pode ser o que não pode ver”, disse ela, citando a astronauta Sally Ride, a primeira mulher americana no espaço.

“Ver alguém que se parece com você permite que você acredite que é possível atingir seus objetivos”, disse Marwaha Madill, cuja própria paixão disparou depois de assistir Helen Sharman se tornar a primeira astronauta britânica no espaço em 1991.

Área do lago na visão do rover Curiosity.

Mulheres como Mohan, a líder de operações e orientação da missão de Marte, irão “inspirar a próxima geração a alcançar as estrelas”, disse ela.

Na Grã-Bretanha, as mulheres representam cerca de um quarto das pessoas que trabalham em disciplinas STEM, excluindo medicina e áreas relacionadas, onde as mulheres superam os homens, de acordo com a WISE, uma organização que faz campanha para aumentar o número de mulheres em profissões STEM.

Para a engenharia, a proporção é ainda mais distorcida, com as mulheres respondendo por pouco mais de 10% da força de trabalho.

Marwaha Madill, gerente de projeto em uma empresa de exploração espacial e robótica em Ottawa, Canadá, disse que era crucial mudar os estereótipos, já que muitas meninas decidiram se afastar da ciência com apenas 11 anos de idade.

Uma maneira de fazer com que mais meninas participassem de disciplinas STEM era explorar seu desejo de mudar o mundo para melhor.

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“Parece haver uma desconexão entre as mulheres jovens … que querem fazer a diferença no mundo e saber que podem ter um impacto positivo realmente grande por meio de uma carreira em ciência e engenharia”, acrescentou ela.

A porta-voz do WISE, Ruth Blanco, disse que as imagens de “homens com capacetes e roupas de alta visibilidade” podem estar afastando algumas garotas da engenharia e não refletem a amplitude dos empregos disponíveis.

Verma, da NASA, que faz malabarismos para dirigir o veículo espacial com a criação de gêmeos de um ano de idade – um menino e uma menina, disse que o preconceito inconsciente também foi um fator para moldar as aspirações.

“Não faça suposições sobre o que uma criança pode estar interessada por causa de seu gênero ou raça”, disse ela. “Não compre o Lego apenas para o menino.”