Militares do Comando de Combate Aéreo da USAF investigando o incidente com o F-22 em janeiro de 2020.

Depois de passar por uma extensa recuperação após um incidente na Base Aérea Conjunta de Langley-Eustis em 16 de janeiro de 2020, o F-22A Raptor matrícula 05-4085 voltou a voar no dia 09 de abril de 2021. O caça ficou danificado depois que um problema na aterrissagem fez com que o Raptor derrapasse na pista.

A aeronave recebeu os “cuidados” do 192º Esquadrão de Manutenção de Aeronaves da Guarda Aérea Nacional da Virgínia (VaANG). Nos dias que antecederam o primeiro voo desde o acidente, os militares da VaANG fizeram um grande esforço para duplicar e triplicar a verificação de seu trabalho, consultando engenheiros da Lockheed Martin e conduzindo um táxi de alta velocidade para testar qualquer ruído ou resistência no sistema de freio.

O jato também foi levado para a Hush House, uma instalação especializada e isolada onde os motores são testados em seu desempenho máximo, para induzir quaisquer possíveis pontos de falha.

Mecânico do 192º Esquadrão de Manutenção de Aeronaves conduzindo o F-22A Raptor matrícula 05-4085 em seu primeiro voo após o acidente em janeiro de 2020. Foto: Tech. Sgt. Lucretia Cunningham/USAF.

“Eu sabia, sem dúvida, que minha equipe era a melhor que eu poderia ter e que fizemos tudo ao nosso alcance para tornar aquele jato melhor do que era na véspera do acidente”, disse o Sargento-Mestre Christopher Plath, militar com mais de 20 anos de serviço que liderou a equipe de mecânicos responsável por reparar o F-22 085. 

“Mas, ainda há dúvidas no fundo de sua mente ‘nós fizemos tudo?’ ‘perdemos alguma coisa?’”

Sob uma grande pressão, o Sargento Plath comandou seus subordinados, aconselhando-os a manter o foco mesmo enquanto uma multidão de curiosos começava a se reunir na linha de voo de Langley na esperança de testemunhar o resultado final do que ele disse serem longas e incansáveis ​​horas.

Desde janeiro de 2020, “Oito Cinco” estava parado em um hangar. Os mantenedores relataram ter ouvido o som enervante quando ele parou bruscamente em sua asa direita naquele dia.

“Assim que tocou o solo e colapsou, fiquei em choque”, disse Plath. “Nós meio que ficamos ali olhando para ele, rezando para que o canopy abrisse e o piloto saísse.”

Assim que confirmaram que o piloto estava seguro, os mecânicos da 1ª Ala de Caças (1º FW) e da 192ª Ala começaram imediatamente a trabalhar solicitando peças e formulando um plano para colocar o Raptor de volta à ação. 

Os militares da VaANG treinam e lutam lado a lado com os aviadores em serviço ativo como parte da integração total da força entre a 1ª Ala de Caças e da 192ª Ala, contribuindo para as capacidades de guerra das Forças Aéreas de Combate. A parceria foi estabelecida em 2005 e permite à VaANG compartilhar o apoio do poder aéreo mundial, incluindo a manutenção e operação do F-22 Raptor.

Militar da VaANG envolvido na recuperação do F-22. Foto: Tech. Sgt. Lucretia Cunningham/USAF.

Membros da Guarda trabalhando em conjunto com uma unidade de serviço ativo também podem fornecer continuidade de estação de trabalho durante mobilizações da Força Aérea Regular (RegAF) e mudanças em estações de serviço permanentes.

Os mecânicos da 1º FW foram responsáveis ​​pelo jato até que foram designados para um desdobramento antes das peças novas chegarem. Para manter a continuidade, Plath foi oficialmente nomeado como “impound official” para supervisionar a reconstrução.

Depois de fazer sua própria inspeção dos danos e documentação dos reparos iniciais, Plath disse que sabia que precisava selecionar uma equipe para garantir que todos pudessem permanecer no mesmo turno e se dedicar a nada mais do que a tarefa em mãos.

A equipe: Sargento Drevonte Swain e o Soldado Ethan Martin, do 192º Esquadrão de Manutenção, especialistas em baixa observabilidade (revestimento furtivo do caça) foram fundamentais na reparação de danos externos significativos.

Os Sargentos Kenneth Carpenter e Nicholas Potter, da tripulação de carregamento de armas, garantiram que a porta do compartimento de armas principal, na barriga do caça, fosse substituída, tornando o instrumento operacional. 

Sargento Lauren Hayes, especialista em aviônica do, garantiu a integridade dos sistemas integrados da aeronave. Junto com Plath, os Sargentos Eric Talman e James Sheaves Jr., chefes de equipe do 192º Esquadrão, foram responsáveis ​​pela manutenção geral e reparos. Juntos, os militares foram chamados de “Equipe 85”. 

Mecânico do 192º Esquadrão de Manutenção observa o O Maj. Daniel “Honcho” Thompson no cockpit do F-22 em seu primeiro voo. Foto: Tech. Sgt. Lucretia Cunningham/USAF.

“Eu não poderia estar mais orgulhoso desta equipe de mantenedores”, disse o coronel Matthew Hummel, Comandante do 192º Esquadrão de Manutenção.

“Por meio de sua dedicação, experiência e trabalho árduo, eles ressuscitaram a aeronave 85, cinco meses antes do planejado. Mais importante, no entanto, eles aprenderam uns com os outros e ajudaram-se mutuamente através dos limites normais do Código Especializado da Força Aérea, tornando-os individualmente e coletivamente melhores.”

O Maj. Daniel “Honcho” Thompson, o piloto de F22 do 149º Esquadrão de Caça, rasgou o espaço aéreo enquanto os observadores assistiam ociosos por quase uma hora; “O verdadeiro teste é o pouso”, disse Plath. Depois de pousar e taxiar em segurança para sua área de teste, Thompson deu um sinal de aprovação.

“Ele me deu um sinal de positivo enquanto passava”, disse Plath. “Fiquei super aliviado, e não há palavras para descrever o quanto estou orgulhoso dos homens e mulheres designados para minha equipe. Todo o trabalho duro; o sangue, suor, lágrimas. Os nervos e ansiedade, em alguns pontos frustração e raiva. Tudo isso acabou e valeu a pena ver o avião decolar e pousar com segurança”.

Militar da VaANG observa o F-22 Raptor “85” taxiando. Foto: Tech. Sgt. Lucretia Cunningham/USAF.

Via Defense Visual Information Distribution Service