Conceito de caça de próxima geração, ou FX (Laboratório de Pesquisa da Força Aérea)

A USAF poderá tomar passos decisivos em relação ao seu futuro e isso envolve novos caças de gerações novas e estes passos podem começar a acontecer em um prazo de cinco anos.

A Força Aérea dos EUA já em como planos um novo programa de caças de de próxima geração que é chamado de Next Generation Air Dominance (NGAD). “No dia 1º de outubro  a USAF reformulará oficialmente este programa de caças“, disse Will Roper, executivo de aquisições da Força Aérea, durante uma entrevista exclusiva à Defense News.

“Com base no que a indústria pensa que pode fazer e no que minha equipe me dirá, precisaremos definir uma cadência de quão rápido pensamos que construímos um novo avião a partir do zero. No momento, minha estimativa é de cinco anos. Eu posso estar errado”, ele disse. “Espero que possamos chegar mais rápido do que isso, acho que isso será insuficiente a longo prazo para enfrentar ameaças futuras, mas cinco anos é muito melhor do que onde estamos agora com a aquisição normal”.

Conceito de caça de próxima geração da Lockheed Martin- Foto: Lockheed Martin

Mesmo ainda estando um um período presente, onde a realidade da tecnologia é de um considerável avanço, os EUA sempre têm como planejamento passos bem à frente do tempo presente, e os caças de 6º geração logo se tornaram realidade.

Lockheed Martin F-22 Raptor

É esperando que até o ano de 2030 ocorra a inclusão de novas aeronaves na Força Aérea dos EUA. Porém, ainda existirá um contraste entre o passado e futuro, tanto que o B-52 é cogitado para se manter ativo por mais um longo tempo, além de 2040.

B-52 Stratofortress da USAF.

 

Como a Força Aérea chega lá?

Três tecnologias industriais permitem uma abordagem da Century Series para o NGAD e estabelecerão requisitos para os participantes, disse Roper. O primeiro é o desenvolvimento ágil de software – uma prática em que os programadores escrevem, testam e liberam códigos rapidamente, solicitando feedback dos usuários.

A segunda, arquitetura aberta, tem sido um chavão na comunidade de defesa, mas Roper disse que a indústria costuma usá-la para descrever um sistema com hardware plug-and-play. O NGAD, idealmente, seria totalmente aberto, com hardware intercambiável e a capacidade de terceiros desenvolverem software para o sistema.

A tecnologia final, a engenharia digital, é a mais nascente e possivelmente a mais revolucionária, disse Roper. Embora os engenheiros aeroespaciais usem computadores há décadas para ajudar na criação de aeronaves, apenas recentemente as empresas de defesa desenvolveram ferramentas de modelagem 3D que podem modelar um ciclo de vida inteiro – design, produção e manutenção – com um alto nível de precisão e fidelidade. O processo permitiria às empresas não apenas mapear uma aeronave em detalhes extremos, mas também modelar como uma linha de produção funcionaria usando diferentes níveis de tripulação ou como os mantenedores executariam reparos em um depósito.

“Você poderia começar a aprender muito antes de dobrar a primeira peça de metal e girar a primeira chave, de modo que, quando o fez pela primeira vez, já aprendeu. Você já está em um nível de proficiência que, no passado, precisaria estar na centésima aeronave para ter ”, disse ele. “E então, se você seguisse em frente e modelasse a manutenção, poderia seguir a parte do ciclo de vida que constitui os 70% do que pagamos”.

Poucos programas de defesa usaram engenharia digital até agora, disse Roper. A Força Aérea está exigindo que a Northrop Grumman e a Boeing usem a técnica para desenvolver suas respectivas versões do Dissuasor Estratégico em Terra.

A Boeing também demonstrou a tecnologia com seu treinador TX de folha limpa , levando seu design do conceito ao primeiro voo em três anos e superando dois concorrentes que ofereciam versões modificadas dos jatos existentes.

Boeing/SAAB TX-Foto/Divulgação-Boeing

Durante uma visita de maio às instalações de produção da Boeing, Paul Niewald, engenheiro-chefe da empresa para o programa T-X, descreveu como a empresa criou seu design digital TX com tanta precisão que as peças puderam ser unidas sem calços – o material usado para preencher as lacunas entre os componentes. peças de uma aeronave – e apenas uma ferramenta mestre foi necessária durante a produção do avião.

No total, a Boeing conseguiu reduzir em 80% o trabalho manual necessário para fabricar e montar a aeronave, disse Niewald.

Aboulafia sugeriu que a Força Aérea poderia estar “exagerando” nas lutas do F-35, onde uma abordagem “tamanho único” e um foco em software e sensores produziram uma aeronave muito cara que levou quase duas décadas para desenvolver . Mas uma abordagem da série Century, ele alertou, poderia priorizar o desenvolvimento de novos veículos aéreos à custa de investimentos em novas armas, radares, sensores, equipamentos de comunicação ou outra tecnologia capacitadora.

“Com o F-35, tínhamos muita ênfase nos sistemas e pouco no veículo aéreo. Talvez isso esteja indo longe demais na outra direção ”, disse ele. “A verdade não está em algum lugar no meio em que você tem dois ou três veículos aéreos, mas uma maior alocação de recursos para os sistemas? Em outras palavras, a verdade não é o F-35 e a verdade não é a Century Series. Não podemos simplesmente pensar em algo intermediário, um compromisso sensato? ”

F-35A Lightning II da USAF

Rebecca Grant, analista aeroespacial da IRIS Independent Research, expressou entusiasmo por um novo esforço de design de caças, dizendo que os engenheiros poderiam oferecer opções para um esforço ao estilo da Série Century “extremamente rapidamente”. do seu conjunto de comunicações e a decisão de tornar a plataforma tripulada ou não tripulada seria as principais variáveis ​​que influenciam o design do veículo aéreo.

“[Uma abordagem da Century Series] me parece que é realmente tradicional de certa forma, porque foi assim que foi feito no passado. E acho que é isso que eles estão tentando alcançar. Eles querem novos designs. Mas a dificuldade é sempre que você começa a fazer as trocas mais importantes e a identificar os critérios mais importantes”, disse ela. “Essas tornam-se funções de direção bastante sérias muito rapidamente”.

 

Um plano de jogo (potencial)

O novo escritório do programa NGAD determinará a estratégia final de aquisição para a Digital Century Series – incluindo a duração do ciclo de desenvolvimento, quantidades de compras e mecanismos de contratação. No entanto, Roper revelou à Defense News seu pensamento sobre como o programa poderia funcionar:

  • Coloque pelo menos dois fabricantes em contrato para projetar um avião de caça. Isso poderia incluir as empresas existentes capazes de construir aeronaves de combate – Boeing, Lockheed Martin e Northrop Grumman -, bem como novos participantes que poderiam trazer uma tecnologia exclusiva para a mesa.
  • Faça com que cada empresa crie um “gêmeo digital” hiper-realista de seu design de caça usando modelagem 3D avançada. Use esses modelos para executar inúmeras simulações de como a produção e a manutenção podem ocorrer, otimizando hipoteticamente as duas e reduzindo os custos e as horas de trabalho.
  • Conceda um contrato a um único fabricante de caças para um lote inicial de aeronaves. Roper disse que a indústria poderia construir cerca de um esquadrão de aviões por ano, ou cerca de 24 aeronaves. Inclua opções no contrato para lotes adicionais de aeronave. A liderança do Comando de Combate Aéreo disse a Roper que 72 aeronaves – sobre o número de aeronaves em uma ala típica da Força Aérea – seriam uma quantia viável para operações normais.
  • Enquanto esse fornecedor inicia a produção, reinicie a concorrência, contratando outras empresas para começar a projetar a próxima aeronave.

Conceiro de caça de próxima geração da Boeing (Foto: Boeing)

Ao formar a estratégia de aquisição da NGAD, o novo escritório do programa também explorará como os primos de defesa seriam compensados ​​por seu trabalho. A maioria dos programas atuais da Força Aérea é concedida à empresa que pode oferecer o máximo de capacidade pelo menor preço, levando a um status quo em que os fornecedores se comprometem a garantir um contrato e obter lucros somente quando as plataformas são produzidas e sustentadas em massa.

 

Fonte: Defense News / Adaptação: Aeroflap