Canhão M102 de um AC-130.

A Divisão Dahlgren do Centro de Guerra de Superfície Naval (NSWCDD) da US Navy entregou um canhão de 105mm melhorado para uso no AC-130 da Força Aérea dos EUA. 

As atualizações ao armamento, que já estava em certo grau de obsolescência, foram projetadas, desenvolvidas e entregues pelos próprios engenheiros da NSWCDD, em parceria com os tripulantes do AC-130. 

O obus M102 foi adaptado ao AC-130 a partir da variante AC-130E e segue em serviço desde então. Contudo, o armamento e seu sistema de recuo M137A1 já não recebiam mais o suporte do Exército dos EUA. A nova arma substitui o antigo sistema de armas e impacta positivamente a capacidade dos combatentes de operar e manter o sistema em campo, diz a Marinha. 

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Os engenheiros Thomas Houck, Matthew Buckler e Gregory Fish inspecionam o novo canhão de 105mm para o AC-130J. Foto: Marinha dos EUA.

“Este se tornou um sistema muito mais confiável com menos manutenção”, disse Matthew Buckler, engenheiro mecânico chefe do NSWCDD Battle Management System (BMS) Gun Weapons System. “Se conseguirmos um sistema mais confiável, mais repetível, que funcione e que permita que o combatente complete sua missão todas as vezes – isso é um grande benefício para o combatente.”

Desde o início do esforço de design, os engenheiros da Divisão Dahlgren por trás do canhão de 105mm trabalharam diretamente com os militares da USAF para obter feedback em tempo real de artilheiros e técnicos experientes. 

Os engenheiros do projeto GAU (Gun Aircraft Unit) viajaram para as bases da Força Aérea de Wright-Patterson, Robins, Eglin, Hurlburt Field e Cannon durante todo o desenvolvimento para testes e colaboração direta com o combatente. Por outro lado, artilheiros e técnicos do AC-130 também foram a Dahlgren para fornecer informações sobre o desempenho do canhão após o teste.

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“Pessoalmente, este é o trabalho mais gratificante que fiz na minha carreira de engenharia”, disse Gregory Fish, analista-chefe do GAU da NSWCDD. “É um lugar fantástico para trabalhar – uma sensação incrível de realização e conquista. E quando recebemos os relatórios sobre a eficácia das armas em campo, você sente que fez algo que faz a diferença, porque esses canhões são literalmente a ponta da lança.”

 As atualizações para o canhão de 105mm são abrangentes. No entanto, os engenheiros da Dahlgren tiveram o cuidado de garantir que a funcionalidade, precisão e usabilidade da arma permanecessem praticamente as mesmas. Ao longo do processo de design iterativo, Buckler disse que a equipe encontrou obstáculos desafiadores, mas navegáveis, e abordou cada problema à medida que surgia.

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“Descrevemos [o processo de desenvolvimento] como descascar uma cebola”, disse o engenheiro. “Você pega o problema mais imediato e o resolve. Então, quando você resolve esse, outra coisa se torna mais importante e você continua retirando até resolver essencialmente todos os seus principais problemas e poder viver com qualquer que seja o intervalo de manutenção.”

Foto: Marinha dos EUA

Quando uma arma dispara milhares de tiros e seu recuo acelera para 350G, ou 350 vezes a força da gravidade, a manutenção é uma consequência natural da operação. Os engenheiros que lideraram o desenvolvimento do GAU também supervisionam o treinamento de manutenção para os combatentes.

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