Foto - REUTERS/Charles W Luzier

Depois de vários adiamentos, a SpaceX lançou hoje (11/04) pela 2ª vez o seu foguete Falcon Heavy, levando uma carga comercial a bordo, o satélite geoestacionário Arabsat-6A, que tem uma massa de 6000 kg (no lançamento). No primeiro lançamento Elon Musk optou por lançar um Tesla Roadster da sua coleção, com o boneco Starman.

O lançamento foi realizado no Pad 39A do Kennedy Space Center, localizado na Flórida, no final da tarde desta quinta-feira (início da noite no Brasil). A SpaceX novamente transmitiu ao vivo em seu canal do Youtube.

Confira abaixo a transmissão ao vivo do lançamento do Falcon Heavy:

Desta vez a SpaceX conseguiu realizar pela primeira vez o pouso do Core Central em um Drone Ship, localizado em uma área pré-determinada do Oceano Atlântico, alguns quilômetros da costa da Flórida (EUA). No primeiro lançamento o Core chegou na altitude alvo com muita velocidade, colidindo perto do Drone Ship.

O pouso dos boosters laterais foi realizado simultaneamente, em um PAD terrestre destinado especial para esse tipo de operação.

O satélite foi liberado do segundo estágio cerca de 34 minutos após o lançamento, para entrar na órbita geoestacionária através de uma órbita de transferência.

Uma das diferenças é a presença de três boosters baseados no Falcon 9 Block 5, que faz parte de uma atualização lançada pela SpaceX ao longo de 2018, que acrescenta maior resistência na reentrada dos boosters e também mais potência.

Essa atualização melhorou as características de desempenho e recuperabilidade desse foguete, que continua sendo capaz de lançar satélites pesados para a órbita geoestacionária, atualmente o Falcon 9 até lança um satélite de até 8000 kg para a GEO, mas não consegue pousar, descartando todo o foguete. Com o Heavy é possível lançar até 3 desses satélites e retornar para a Terra como a SpaceX já está acostumada a fazer.

Sua performance para levar até 53 toneladas em órbita baixa (LEO) também classificará o foguete da SpaceX como o mais poderoso disponível, até a chegada do SLS.

O foguete tem 27 motores Merlin, os mesmos utilizados no Falcon 9, o que ajuda na comunalidade de projeto e montagem. A potência é equivalente a disponibilizada por 14 aviões Boeing 747-8.

O lançamento de um Falcon Heavy pode custar de 90 a 150 milhões de dólares, consideravelmente menor em comparação com o preço dos concorrentes, Arianespace e ULA.

 

Diferenças do Block 4 (Primeiro Lançamento) para o Block 5 (Segundo Lançamento)

O primeiro destaque das mudanças é na parte da fuselagem e dos componentes externos, algumas partes críticas, que geralmente sofrem na reentrada devido ao calor dos motores ou do ar, receberam um novo material baseado em fibra de carbono, com menor de gradação por atrito e calor. A diferença de degradação pode ser conferida na imagem abaixo.

Olhe com atenção para as X-Wings, que ficam no topo do primeiro estágio. Antes elas eram construídas em uma liga especial de alumínio, atualmente são feitas de titânio. A degradação diminuiu bastante ao colocar um metal mais duro, que resiste melhor ao calor e atrito com o ar.

Na parte dos motores, na foto abaixo, podemos ver como o acabamento com base no carbono reduziu subitamente os danos diretos na fuselagem, e outra, dessa forma a SpaceX não precisa fazer uma nova pintura, seja para melhorar o acabamento ou avaliar fissuras na parte de metal da estrutura.

Foto – Teslarati

A parte externa das novas pernas de pouso realmente ficaram bem danificadas, mas ali é só uma carenagem, a estrutura principal é retrátil, e produzida em fibra de carbono para também suportar melhor às condições de pouso.

Aliás, aqui é outro ponto que vale ressaltar, as novas pernas de pouso permitem novas missões em até 24 horas depois do primeiro lançamento, devido ao novo arranjo que possibilita a volta da estrutura ao seu formato original, na lateral da fuselagem.

Motores

Foto – SpaceX

Para acabar com as dificuldades de realizar missões para lançar algum satélite geoestacionário, e também fazer o pouso nessas missões, a SpaceX conseguiu extrair 8% de potência a mais dos motores Merlin 1D+. Se o Block 4 já era considerado o “Full Thrust”, a versão Block 5 trouxe mais surpresas para nós.

Com a potência extra e o menor peso da fuselagem, o Block 5 consegue tranquilamente levar até 26700 kg de carga para a órbita geoestacionária, ante 21000 kg da versão Block 4.

Custo da Recuperação

Recuperar o primeiro estágio é algo que a SpaceX sabe fazer com muita certeza, em toda a história de poucos três anos eles já realizaram 25 pousos bem sucedidos do chamado “Core”.

Essa parte citada corresponde à 60% do custo total de um foguete Falcon 9, os outros 40% são divididos em: 10% para a coifa, uma carenagem que protege a carga; e 20% para o segundo estágio.

A recuperação da coifa é algo que já está sendo testado pela empresa do Elon Musk. O sistema usa um barco equipado com uma grande rede para o pouso com ajuda de paraquedas, para diminuir a velocidade da coifa durante sua reentrada. A imagem acima exemplifica bastante esse procedimento.

E ainda tem mais, os engenheiros estão pensando em acoplar um parapente para conseguir guiar a coifa durante a reentrada.

A empresa está buscando formas de recuperar o segundo estágio, visto que agora é possível analisar a telemetria geral de reentrada do mesmo.

O lançamento de um Falcon Heavy novo sai por US$ 150 milhões, isso para o cliente, a SpaceX tira sua margem de lucro nessa história. O lançamento de um foguete do mesmo modelo usado atualmente sai por até US$ 70 milhões.

O ponto chave é que a SpaceX deve diminuir subitamente o preço de lançamento de uma unidade usada nos próximos anos, assim que fizer as unidades novas para ter rotatividade na frota.

No resumo, as mudanças foram:

  • As pernas de pouso agora são retráteis, com possibilidade de voltarem a sua posição normal quando o primeiro estágio for resgatado em solo.
  • Partes do foguete tem acabamento em fibra de carbono e aço titânio, como forma de diminuir o número de peças com necessidade de recuperação após o pouso. Antes o fogo produzido por até três motores era capaz de chamuscar o aço envolta, necessitando de acabamento antes de um novo voo.
  • O Payload do foguete agora é maior, devido às atualizações no motor Merlin 1D+ (max thrust).
  • Possibilidade de reutilização do core central 24 horas depois do voo. O mesmo resiste a mais de 10 voos seguidos sem grandes alterações.
  • O Falcon 9 Block 5 é compatível com os PADs 39A e 40A do Kennedy Space Center, enquanto o Falcon Heavy é compatível apenas com o PAD 39A, é possível lançar um foguete F9 e FH em um espaço de poucas horas.